Kalifornijska firma „Alfabet Energy” planuje rozpocząć sprzedaż nowego typu materiału, który będzie w stanie konwertować ciepło na energię elektryczną. W przeciwieństwie do obecnie znanych materiałów, będzie on bardziej dostępny, tańszy  i nietoksyczny.

Materiały termoelektryczne mogą przekształcić różnicę temperatur w energię elektryczną, wykorzystując przepływ elektronów z obszaru cieplejszego do miejsca o niższej temperaturze. Tak więc mogą one teoretycznie wykorzystać ciepło odpadowe jako źródło energii. Wydajny materiał termoelektryczny musi bardzo dobrze przewodzić prąd elektryczny maksymalnie ograniczając straty ciepła, aby nie doprowadzić do wyrównania się temperatur.
Większość materiałów, które są dobrymi przewodnikami energii elektrycznej są też dobrymi przewodnikami cieplnymi ale tylko nieliczne z odkrytych były w stanie uzyskać wysoką sprawność. Ponadto są one rzadkie, drogie lub toksyczne. Rozwiązaniem stosowanym przez Alphabet Energy jest tetraedryt: obfity, naturalnie występujący minerał, którego średnia skuteczność okazuje się być wyższa, niż obecnie istniejących materiałów termoelektrycznych.
 
Ali Shakouri, profesor inżynierii elektrycznej oraz informatyki na Uniwersytecie Purdue, mówi, że tetraedryt jest obiecujący, ponieważ nie wymaga kosztownego przetwarzania jak w przypadku  innych materiałów. „Myślę, że to rodzaj całkiem wyjątkowych materiałów. Ludzie obserwują wiele materiałów, ale punktem wyjścia są zawsze te najczystsze, które łączy się ze sobą „
 
Fakt, że zasoby tetraedrytu są duże to kolejny plus, mówi profesor MIT Mildred Dresselhaus: „Inne materiały są wykonane z elementów rzadkich,  dlatego też  nie mogą być one powszechnie dostępne.”
Według danych opublikowanych przez Alphabet Energy, koszty tetraedrytu wynosi około 4 dolarów za kilogram, podczas gdy cena innych materiałów termoelektrycznych waha się między 24 a 146 dolarów za kilogram. Do tej pory firma koncentruje się na samodzielnych generatorach, ale założyciel i dyrektor generalny Matt Scullin mówi, że obecnie współpracuje z firmami motoryzacyjnymi, aby zobaczyć, czy można zastosować tetraedryt do  wykorzystania ciepła ze spalin samochodowych.
 
Scullin twierdzi, że inne materiały termoelektryczne  stosowane w samochodach zazwyczaj osiągają wydajność rzędu około 2,5 procent, a przewidywalną zdolność tetraedrytu szacuje na  5 do 10 procent„To nie są kosmetyczne usprawnienia. To naprawdę ogromne ulepszenie” – dodaje.

Źródło: MIT Technology Review
Opracowanie: Mariusz Knapik KN „Grzała”